Il sogno della camera rossa
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Verso la metà del 18° secolo, ossia nel prospero periodo dell¡¦imperatore Qianlong, della dinastia Qing, sulla scena letteraria cinese comparve un romanzo dolorosamente  premonitore della prossima fine del sistema feudale, ossia ¡§Il sogno della camera rossa¡¨ di Cao Xueqin.

L¡¦opera costituisce una pietra miliare del romanzo classico cinese. Cao Xueqin compose questo capolavoro per via del suo talento e preparazione artistica, ma soprattutto per la sua straordinaria esperienza di vita, avendo vissuto il passaggio dallo splendore di una famiglia nobile e ricca alla miseria più squallida. Il bisnonno di Cao Xueqin fu un favorito dell¡¦imperatore Kangxi, per cui l¡¦autore trascorse la fanciullezza in una famiglia ricca e nobile, che incontrò in seguito grandi cambiamenti, essendo privata degli incarichi e di tutti i beni,  trasferendosi poi da Nanchino a Pechino. In gioventù Cao Xueqin provò il sapore dei vari tipi di rapporti interpersonali, diventando freddo e distaccato. Alla fine si stabilì alla periferia occidentale di Pechino, dando sfogo alla sua frustrazione nella composizione di 80 capitoli del ¡§Sogno della camera rossa¡¨, morendo tuttavia di malattia prima di terminarne la versione definitiva.

Prima del suo completamento, il romanzo, conosciuto anche come ¡§Storia della pietra¡¨, era già molto diffuso attraverso copie manoscritte. Dopo la scomparsa dell¡¦autore, il letterato Gao E aggiunse i 40 capitoli finali secondo l¡¦ispirazione originaria, completando l¡¦opera.

¡§Il sogno della camera rossa¡¨ è un romanzo di tipo enciclopedico, con personaggi che coprono i vari ambienti sociali del tempo, dalla famiglia imperiale ai nobili e burocrati, dalle servette ai monaci, mercanti e contadini, mentre l¡¦ambito della descrizione comprende sia le cerimonie nuziali e funebri dei nobili che il lavoro dei comuni artigiani, la messa a dimora di fiori e piante, la medicina e l¡¦oroscopo, il teatro e l¡¦opera, rappresentando i vari aspetti della società della dinastia Qing.

Nel romanzo, con uno sguardo panoramico, fra le tante famiglie vicine alla corte Cao Xueqin fissa l¡¦attenzione su quattro di queste: Jia, Shi, Wang e Xue, focalizzandosi  infine sulla famiglia Jia e facendo del Giardino della Grande Vista il centro di attività di molti personaggi. Attraverso questa piccola società basata sull¡¦elemento femminile, in particolare fanciulle, ed i suoi rapporti con l¡¦esterno, Cao Xueqin intende riflettere il simbolico processo di decadenza della famiglia Jia .

I personaggi del romanzo sono tratteggiati in modo molto riuscito. Nell¡¦opera figurano oltre 700 personaggi, più di un centinaio dei quali tipici. Cao Xueqin eccelle nel descrivere nei particolari la delicata, complessa e sensibile psicologia e il mondo sentimentale delle fanciulle. Con grande simpatia egli ne presenta le aspirazioni di vita, in particolare per l¡¦ amore, tratteggiando sia la loro ricca e profonda umanità sia le limitazioni e l¡¦influenza esercitate su di loro dall¡¦ambiente e dalla società, rendendole figure artistiche tridimensionali.

Il valore artistico del ¡§Sogno della camera rossa¡¨ è tale che la sua trattazione non ha mai fine, avendo raggiunto il culmine del romanzo classico cinese per il linguaggio, la struttura e la creazione dei personaggi.